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ALBANIA - SHQIPERI

Saint John Paul II was a pilgrim to Albania in 1993. Pope Francis followed in his footsteps, visiting Albania in September 2014.

Pope Francis's reflection on his pilgrimage to Albania
General Audience, Wednesday 24 September 2014 - in Arabic, Croatian, English, French, German, Italian, Polish, Portuguese & Spanish

"Dear Brothers and Sisters Good morning,
Today I would like to speak about the Apostolic Journey I made to Albania last Sunday. I do so first as an act of thanksgiving to God, who allowed me to make this visit in order to demonstrate, also physically and in a tangible way, my closeness and that of the whole Church to this people. I would like to renew my fraternal recognition of the Episcopate of Albania, of the priests and of the men and women religious who work with so much dedication. My grateful thought goes also to the Authorities who welcomed me with great courtesy, as well as to those who cooperated to organize my visit.

This visit was born of my desire to go to a country which, after long being oppressed by an atheist and inhuman regime, is living the experience of peaceful coexistence among the country’s different religious components. I felt it was important to encourage it on this path, that it may continue with tenacity to evaluate all the implications for the benefit of the common good. For this reason the Journey had at its centre an interreligious meeting where I was able to observe, with great satisfaction, that the peaceful and fruitful coexistence between persons and communities of believers of different religions is not only desirable, but possible and realistic. They are putting it into practice! This entails an authentic and fruitful dialogue which spurns relativism and takes the identity of each one into account. What the various religious expressions have in common is, indeed, life’s journey, the good will to do good to one’s neighbour, without denying or diminishing their respective identity.

The meeting with priests, consecrated people, seminarians and lay movements was an opportunity to gratefully remember, marked by particular emotion, the numerous martyrs of the faith. Thanks to the testimony of several elderly people, who had lived through the terrible times of persecution in person, the faith of so many heroic witnesses of the past resonates. They followed Christ to the extreme consequence. It is precisely from the intimate union with Jesus, from the loving relationship with Him that these martyrs — as every martyr — received the strength to confront the painful events that led them to martyrdom. Today too, as yesterday, the strength of the Church does not stem so much from the organizational capabilities or structures, which are also necessary: the strength of the Church does not lie there. Our strength is Christ’s love! It is a strength that sustains us in moments of difficulty and which inspires the everyday apostolic action in order to offer goodness and forgiveness to everyone, thereby witnessing to the mercy of God.

Travelling along Tirana’s principal boulevard which leads from the airport to the great central square, I was able to glimpse the portraits of 40 priests assassinated during the communist dictatorship, for whom the Cause of Beatification has been opened. These are joined by hundreds of Christian and Muslim religious men and women assassinated, tortured, imprisoned and deported simply because they believed in God. There were dark years during which religious freedom was razed to the ground and belief in God was prohibited. Thousands of churches and mosques were destroyed, transformed into warehouses and cinemas which propagated the Marxist ideology. Religious books were burned and parents were prohibited from giving their children the religious names of their ancestors. The memory of these tragic events is essential for the future of a people. The memory of martyrs who resisted in faith is a guarantee for the future of Albania; because their blood was not shed in vain, but is a seed which will bear the fruit of peace and fraternal cooperation. Today, in fact, Albania is an example not only of the rebirth of the Church, but also of the peaceful coexistence of religions. Thus, the martyrs are not the defeated, but the victors: resplendent in their heroic witness is the omnipotence of God who always comforts his people, opening new paths and horizons of hope.

This message of hope, based on faith in Christ and on the memory of the past, I entrusted to the entire Albanian population, who I saw were enthusiastic and joyous in the places of meetings and celebrations, as well as on the streets of Tirana. I encouraged everyone to draw ever new energy from the Risen Lord, in order to be Gospel leaven in society and to commit themselves, as is already happening, to charitable and educational work.

I thank the Lord once again because, with this Journey, he enabled me to encounter a courageous and strong people, who did not bend down in pain. To the brothers and sisters of Albania, I renew the invitation to have the courage of the good, in order to build the present and the tomorrow of their country and of Europe. I entrust the fruits of my visit to Our Lady of Good Counsel, venerated in the Shrine dedicated to her in Scutari, that She continue to guide the journey of this martyr people. May the difficult experience of the past root them more deeply in openness toward brothers, especially the weakest, and make them protagonists of that dynamism of charity so necessary in the everyday socio-cultural context. I would like all of us today to greet this courageous, hard-working people who seek unity in peace."

La riflessione di Papa Giovanni Paolo II nel suo pellegrinaggio in Albania
Udienza Generale, Mercoledì, 28 aprile 1993 - in Italian & Spanish

"1. “Chi ci rotolerà via il masso dalla porta del sepolcro?” (cf. Mc 16, 3).

Queste parole delle donne, accorse al sepolcro di Cristo “nel giorno dopo il Sabato”, vengono alla mente quando si guarda al recente passato del Paese che mi è stato dato di visitare domenica scorsa. Per anni l’Albania è diventata sinonimo della particolare oppressione instaurata da un sistema totalitario ed ateo, nel quale il rifiuto di Dio si è spinto fino ai limiti più estremi. Il diritto alla libertà di coscienza e di religione vi era calpestato nel modo più brutale: la pena di morte vi era comminata a coloro che semplicemente amministravano il battesimo o svolgevano qualsiasi pratica religiosa. La persecuzione infieriva sia contro i cristiani che contro i musulmani. In tal modo questo Paese era divenuto simile alla tomba in cui i giudei rinchiusero Cristo, mettendo una pietra alla porta del sepolcro.

La rinascita spirituale dell’Albania avviene all’insegna del dialogo ecumenico e della collaborazione interreligiosa

2. Ma ecco che le donne, recatesi alla tomba, “trovarono la pietra rotolata via” (Lc 24, 2). Anche per l’Albania, in conseguenza degli avvenimenti iniziati nel 1989, la pietra della tomba è stata rotolata via ed è iniziato il periodo dei cambiamenti. I diritti dell’uomo, compreso quello della libertà di coscienza e di religione, sono ora diventati la base della vita sociale. In queste condizioni s’è resa possibile – e in un certo modo persino necessaria, specialmente con la Comunità cattolica – la presenza del Papa. È quanto s’è attuato lo scorso 25 aprile. Sono molto grato ai fedeli di quella Chiesa martoriata che mi hanno voluto tra loro. Ringrazio poi il Presidente della Repubblica, Signor Sali Berisha, che mi ha invitato e mi ha accolto con grande cordialità e cortesia. Ringrazio pure le Autorità civili e militari e quanti hanno collaborato per la buona riuscita della visita. Sono riconoscente inoltre all’Arcivescovo Anastas della Chiesa ortodossa e al Kryermufti Sabri Koci della Comunità musulmana, che mi hanno onorato della loro presenza. La rinascita spirituale dell’Albania avviene all’insegna del dialogo ecumenico e della collaborazione interreligiosa. Non è questo un grande segno di speranza? La presenza cristiana in Albania data dai tempi apostolici: forse lo stesso san Paolo ha toccato la regione, dal momento che il porto di Durazzo costituiva allora uno scalo abituale nella rotta verso Roma. È impossibile raccogliere in breve sintesi le complesse vicende nelle quali s’articola la storia del Paese sino ai nostri giorni. Basti ricordare le gesta gloriose dell’eroe nazionale, Gjergj Kastriota Skënderbeu, sostenuto nella sua azione dai Pontefici romani. A lui va il merito della strenua difesa condotta, nel quindicesimo secolo, contro gli invasori turchi. Attenzioni particolari ebbe pure per l’Albania, nel secolo diciottesimo, il Papa Clemente XI, oriundo di quelle terre. L’indipendenza politica, conquistata finalmente nel 1912, non significò purtroppo la cessazione delle difficoltà: d’allora l’Albania ha conosciuto altri momenti tristi, che hanno toccato il culmine dopo la seconda guerra mondiale, quando una spietata dittatura ha preteso di soffocare nel sangue i più elementari diritti civili, tentando di sradicare dal cuore dei credenti il nome stesso di Dio. Pretesa vana, come gli eventi hanno dimostrato: alla lunga notte è infatti succeduta finalmente l’alba di un nuovo giorno. La Chiesa vive ora, in Albania, la sua nuova primavera. 

Come in una nuova Pentecoste lo Spirito ha introdotto i nuovi Presuli nel Collegio dei successori degli Apostoli

3. La mia visita di Domenica scorsa ha voluto sancire questo evento con la consacrazione dei nuovi Vescovi nella Cattedrale di Scutari, una delle più maestose chiese dei Balcani. Durante gli anni della dittatura essa era stata trasformata in palazzetto dello sport; ora è tornata al suo primitivo splendore, diventando come il simbolo della risurrezione dell’Albania. La solenne Celebrazione è stata seguita devotamente da una grande folla di fedeli. Quasi come in una nuova Pentecoste, si è avvertito il soffio dello Spirito che ha introdotto i nuovi Presuli nel Collegio dei successori degli Apostoli. Uno di essi, il Vescovo Ausiliare di Scutari, Mons. Zef Simoni, il 25 aprile del 1967 fu condannato a quindici anni di prigione. Nella stessa giornata del 25 aprile dell’anno successivo, esattamente venticinque anni fa, veniva emessa la condanna a morte – poi commutata in lavori forzati – per colui che è ora Arcivescovo di Scutari, Mons. Frano Illia. Questa coincidenza di date ha reso ancora più toccante il ricordo degli eventi connessi col sofferto cammino della Chiesa albanese. Gli altri Vescovi ordinati, anch’essi benemeriti, sono Mons. Rrok K. Mirdita, Arcivescovo di Durazzo-Tirana, e Mons. Robert Ashta, Vescovo di Pulati. 

Il segno della speciale protezione della venerata Madonna del Buon Consiglio

4. Come non vedere in tutto ciò un segno della speciale protezione della Madonna del Buon Consiglio, tanto venerata in Albania? Mi ero recato giovedì 22 aprile a Genazzano, presso Roma, dove pure è venerata Maria, Madre del Buon Consiglio, per affidare a Lei il mio pellegrinaggio apostolico albanese. Un ideale legame spirituale congiunge Genazzano a Scutari, dove l’omonimo Santuario mariano è stato due volte raso al suolo nel corso della storia. L’ultima sua distruzione risale al 1967, durante il periodo della più feroce dittatura, impegnata a cancellare ogni traccia religiosa dal Paese. Sulle macerie di quella tragica presunzione sono stati posti, domenica scorsa, per provvidenziale disegno divino, i gesti eloquenti dell’Ordinazione del nuovo Arcivescovo e della benedizione della prima pietra del nuovo Santuario, che accoglierà l’immagine della Madonna del Buon Consiglio. 

La libertà religiosa sarà sicuramente fermento di una società democratica

5. La sera, a Tirana, ha concluso la visita l’indimenticabile incontro con la popolazione, sulla piazza dedicata all’eroe nazionale Gjergj Kastriota Skënderbeu. Erano presenti il Presidente della Repubblica, le Autorità dello Stato, i rappresentanti delle varie Confessioni religiose e tanta gente. Come non ricordare qui il prezioso contributo dato dal Nunzio apostolico, Mons. Ivan Dias, alla preparazione della mia visita? Lo ringrazio di cuore, come pure esprimo viva gratitudine ai Sacerdoti, ai Religiosi e alle Religiose, fra queste in particolare a Madre Teresa. Ringrazio anche gli organismi e i movimenti ecclesiali venuti da altre nazioni per sostenere il cammino della Chiesa albanese. Il mio discorso di congedo, indirizzato all’intera Nazione, ha voluto essere un messaggio di speranza e di incoraggiamento. Ho invitato a non rimuovere facilmente dalla memoria le sofferenze sopportate dagli Albanesi nei trascorsi decenni. Ho additato al popolo d’Albania le sfide del futuro. La ritrovata libertà religiosa sarà sicuramente fermento di una società democratica, se verranno riconosciuti il valore e la centralità della persona umana e se tutti i rapporti, sul piano sociale, politico, economico, s’impronteranno ad autentica solidarietà. Ho auspicato, inoltre, che l’Albania, grazie pure all’azione della Comunità internazionale, possa superare la grave crisi dell’ora presente. La aiuteranno il senso della famiglia e dell’accoglienza, e soprattutto la sua fede. Le sarà di grande sostegno l’intesa, da rinnovare costantemente, fra Cattolici, Ortodossi e Musulmani. L’Albania ha riaperto le porte a Dio: Iddio non abbandona quelli che confidano in Lui. 

Nel mistero pasquale del Redentore trova vera luce la storia dell’uomo, dei popoli e delle nazioni

6. “Non bisognava che il Cristo sopportasse queste sofferenze per entrare nella sua gloria?” (Lc 24, 26).

Queste parole, tratte dalla liturgia di domenica scorsa, ci ricordano che nel mistero pasquale del Redentore trova vera luce la storia dell’uomo, la storia dei popoli e delle nazioni, perfino quella dei periodi più tragici.

Per quella Nazione a noi tanto cara, esprimiamo l’augurio: Cristo cammini con i suoi figli, come avvenne con i discepoli ad Emmaus: “spieghi loro le Scritture”, “apra loro la mente e il cuore”, “si faccia riconoscere nello spezzare il pane” (cf. Lc 24, 27. 35. 45), li aiuti a costruire il nuovo ordine basato sulla verità, sulla giustizia, sull’amore.

Facciamo nostro insieme a loro il grido della gioia pasquale: “Davvero il Signore è risorto ed è apparso a Simone” (Lc 24, 34).

“Questo è il giorno fatto dal Signore, rallegriamoci ed esultiamo in esso” (Sal 118, 24)."

Blessed Mother Teresa

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3 2us by Monsignor Leo Maasburg     ¤
with 2 quotes by Mother Teresa of Calcutta

Mother Teresa - “The young people, especially in their application, write: ‘I want a life of poverty, prayer and sacrifice that will lead me to a service of the poor."

"The lonely, the unwanted, the unloved – we try to bring Jesus to them, by involving them in the service of the poor, by our presence among them, they must be able to look up and see Jesus in us. And also I believe in helping them to come in touch with the poor, because the poor give us much more than we give to the poor.

Fr Leo: "John Paul II said ‘In Mother Teresa we meet one of the most important personalities in history’ .. Hers is the sanctity which shows the whole mystery of the redemption, sin and redemption. And I believe that we can pray to and venerate Mother Teresa precisely for this, to help us to collaborate in the redemption of the world. On her feast day this is the biggest wish I want to express. When we celebrate the memory of her death on 5th September, we can even liturgically invoke that favour from her: to be able to collaborate for the redemption of the world."

BEATIFICATION OF MOTHER TERESA

Pope John Paul II beatified Mother Teresa (26th August 1910 - 5th September 1997) on 19th October 2003:

"Let us praise the Lord for this diminutive woman in love with God, a humble Gospel messenger and a tireless benefactor of humanity. In her we honour one of the most important figures of our time. Let us welcome her message and follow her example." 

- JPII - homily (in English,  French, German, Italian, Portuguese & Spanish)

Through the Cross to Light - the spiritual experience of Blessed Mother Teresa ¤

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by Father Michael Dunne

"What's all this about? Why I think it's so important is the theology of the resurrection. This is what Teresa teaches us about. As St Paul to the Philippians says: "All I want is to know Christ and the power of his resurrection and to share his sufferings by conforming myself to the pattern of his death." Teresa teaches us: 'If ever I become a saint, I will surely be one of darkness. I will continually be absent from heaven to light the light of those in darkness on earth." The paradox of darkness is that it is the gateway to light, through the cross to light - per crucem ad lucem. The key to holiness in every Catholic's life - not just in the lives of the great saints, every one of us is called to sanctity - must be this interiorisation of the Passion; of what St Paul of the Cross calls 'participation in the Passion.' Because if we can interiorise the Passion of Jesus Christ, live it in our own suffering, then we are open boundlessly to all that the Passion is for the redemption of the world. It is the means of our own purification, living our suffering, but even when we have done that, it is the means of reparation also, that we share Christ's redemptive role in the world, which is the dignity conferred upon us in our baptism.  Mother Teresa says to the sisters going to daily Mass: 'Each sister is to do the work of the priest where the priest cannot go, and do what he cannot do. She must be imbibed by the spirit of Holy Mass, which is one of total surrender and offering. For this reason, Holy Mass must become the daily meeting place where God and his creature offer each other for each other and the world." What a staggering theology of the Mass - that you go to Mass offering yourself to God for the salvation of the world and, yes, God offers himself to you for the salvation of the world, and in that intimacy and communion we have joined the Cross and the Resurrection. Because, when St Paul tells the Galations: "I am crucified with Christ and yet I am alive. Yet it is no longer I who live but Christ who lives in me', it looks as if he is talking about the crucifixion, about darkness; but he's not talking about the crucifixion. He never knew Jesus of Nazareth on earth; he has only known the Risen One and what he is talking about there is the power of the resurrection, the power of 'per crucem ad lucem.' The last words to Mother Teresa: "The joy of loving Jesus comes from the joy of sharing his sufferings so do not allow yourselves to be troubled or distressed but believe in the joy of the resurrection. In all of our lives, as in the life of Jesus, the resurrection has to come, the joy of Easter has to dawn." So in the very darkness she lived, she was a witness to the resurrection and all of us are called and have that same gift offered to us in the daily suffering that we have in our lives."

Father Michael is a priest in the archdiocese of Westminster. 

(full talk (click on link) - 30 mins. Apologies for sound quality - there was a torrential downpour going on outside during the talk!)